Internet of Things in een lantaarnpaal. Het klinkt futuristisch dat zo’n functioneel gebruiksvoorwerp via wifi verbonden is met alles en iedereen, maar het is al werkelijkheid. Het Amsterdamse bedrijf Lightwell is de bedenker van een slimme lantaarnpaal die veiligheid, communicatie en beweging combineert. Met een jong conceptteam van achttien man sterk en zeventig medewerkers in hun Rotterdamse fabriek, zijn ze klaar voor uitbreiding in het buitenland. Eigenaar Henk Janssen vertelt over jaarlijkse omzetverdubbeling en de durf om te investeren.

Jullie willen smart lighting in de wereld promoten. Wat houdt dat in?

“Smart lighting houdt in dat we met ledverlichting lampen op commando aan- en uitzetten of dimmen, zonder dat daar opwarmtijd voor nodig is. Daarmee bespaar je veel energie. Met dat inzicht verandert een ouderwetse lantaarnpaal ineens in een heel interessant object. Of eigenlijk objecten, want er staan er 3,5 miljoen in Nederland. We hebben daarom met een aantal branchegenoten en designers, zoals Friso Kramer en Rem Koolhaas, nagedacht over een upgrade van de lantaarnpaal. De leidende vraag: hoe pas je moderne communicatietechnieken toe in straatverlichting?”

En toen werd de lantaarnpaal ineens een hightechobject?

“Inderdaad, samen met Cisco en installateurs ontwikkelden we een concept dat aansluit op de bestaande elektriciteitsdraden van een lantaarnpaal. Zo is onze mast uitgerust met een intelligente lamp, een camera, een milieusniffer die vervuiling meet en een wifi-connector. Maar er zijn meer mogelijkheden. Denk aan laadpunten voor elektrische auto’s. En kun je geen parkeerplek vinden? De camera in onze lantaarnpaal ziet gelijk waar een plek vrij is en communiceert dit naar de automobilist. Via wifi met landelijk dekking reserveert en betaalt de bestuurder vervolgens de parkeerplaats. Deze all-inclusive-oplossing noemen wij LightMotion.”

Is deze slimme lantaarnpaal al ergens te zien?

“Er staat een LightMotion in Rotterdam. Wij voorzien deze stad de komende acht jaar van verlichting. Vorig jaar hebben we namelijk de grootste Nederlandse aanbesteding ooit voor de levering van openbare verlichting gewonnen. Met name de wereldsteden die zichzelf positioneren als smart city zijn geïnteresseerd in onze producten. Daarom hebben we ook een patent op LightMotion in Europa, China en de Verenigde Staten. Inmiddels zijn we ook in Amsterdam, Beijing, Kopenhagen en Los Angeles met projecten bezig.”

Dat klinkt veelbelovend. Waar liggen jullie uitdagingen?

“Lightwell is een innovatief bedrijf dat aan de vooravond staat van een wereldwijde uitrol. De laatste vijf jaar hebben we elk jaar onze omzet verdubbeld. En de cijfers over smart lighting zijn veelbelovend. Volgens Cisco gaat er alleen al in de Verenigde Staten zo’n dertig miljard euro in om. We hebben dan ook de potentie om een belangrijk groeibedrijf te worden: we hebben de technologie en de juiste mensen in huis en onze projecten slaan aan. En de fabrieken in Rotterdam en China maken ons zo flexibel dat we drie continenten kunnen bedienen. Maar om nationaal en internationaal te groeien, moeten we nú investeren, bijvoorbeeld in universitair geschoold personeel. Onze kosten gaan daardoor voor de baten uit. Dat stelt ons voor uitdagingen.”

Hoe kunnen we op dat gebied leren van andere landen?

“Amerikanen hebben een positieve instelling ten opzichte van nieuwe ontwikkelingen. Ze zien geen problemen, maar mogelijkheden. Daar kijken succesvolle ondernemers en innovatieve bankiers liever naar de positie en potentie van een bedrijf op de markt. Ze snappen dat je nooit de enige speler bent als je lang stil blijft zitten. Daarom investeren ze in de ontwikkeling van projecten om groei te realiseren. Wij hebben de kans op marktleiderschap als we snel uitrollen. In Los Angeles, Beijing en nog 25 andere steden hebben we toestemming om te ontwikkelen. Alleen hebben we daar investeringskapitaal voor nodig.”

Wat is een mogelijke oplossing om de concurrentie voor te blijven?

“Als Europeaan moet je volgens mij offensief nadenken over kansen en hoe je die verzilvert. Daarna moet je defensief nadenken of je goed bent voorbereid en hoe je gevaren neutraliseert. We bankieren bij ING. Met bankkrediet dat we nu ontvangen, kunnen we de financiering van de lopende zaken afdekken. Alleen hebben we een durfinvesteerder nodig om te groeien. En dat is lastig, want we garanderen geen onmiddellijk rendement. Dat zie ik pas over een jaar of drie gebeuren. Wellicht dat we naar een constructie moeten waarbij ondernemers, de overheid en banken samenwerken. Voor ondernemers zie ik een rol weggelegd als private investeerder. Ik ben van mening dat ondernemers in elkaar moeten investeren als een bedrijf zich tot marktleider kan verheffen. Voor de overheid en banken zie ik een andere rol. Zij kunnen bijvoorbeeld garant staan bij een risicofinanciering.”

Investeerders moeten dus wat meer lef tonen?

“Een beetje angst heeft iedereen. Als je niet bang bent, bereik je nooit iets in het leven. Angst is een gezonde factor, het is alleen de vraag hoe je ermee omgaat. Ik ben ervan overtuigd dat het zinvol is om te investeren in technologische ontwikkelingen. We hebben zoveel ontwikkelingen meegemaakt qua software, nu moet dat in hardware gaan gebeuren. Apple is niet voor niets het meest winstgevende bedrijf ter wereld. Dat komt doordat ze zich niet alleen op software concentreren, maar ook op de levering van de hardware.”

Waar is Lightwell over vijf jaar?

“Dan zijn we een belangrijke internationale speler op gebied van design, duurzame energie en intelligente verlichting gebaseerd op Internet of Things. Ik denk dat we dan ook in Beijing zitten en de Duitse en Franse markt veroverd hebben. Ons kantoor in Amsterdam blijft de basis om andere landen te bedienen. De ambitie is om wereldmarktleider te worden en te profiteren van die dertig miljard euro omzet in slimme verlichting in de Verenigde Staten.”